Peu de gens s’attendraient à trouver une industrie de modélisation de navires florissante située dans un coin reculé du sud de l’océan Indien. Pourtant, à Maurice, l’artisanat a une longue tradition dans une région où, à la fin des années 1590, des marins néerlandais, français et britanniques se disputaient la possession de ce morceau de terre ferme plutôt minuscule. Et ce que l’industrie parvient à produire est vraiment remarquable. Les navires miniatures sont construits avec la plus grande attention aux détails. Ils trouvent des acheteurs du monde entier, principalement en France et en Grande-Bretagne, mais aussi en Allemagne, en Italie, en Russie ou encore en Chine. Typiquement pour l’île Maurice, pays assez bon marché en comparaison pour commencer, les prix se situent dans des limites acceptables, ce qui bien sûr contribue à la popularité des modèles qui y sont lancés.

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Le réalisateur Kadress Soobaroyen affiche volontiers l’un de ses plus beaux modèles

Les modélistes navals peuvent être trouvés dans toute l’île, mais le centre du commerce se trouve dans la ville provinciale de Curepipe, près de la capitale Port Louis. à Curepipe, qui se traduit joliment par « cure-pipe », la société Bobato (dérivé du français pour beaux bateaux, beaux navires) est l’entreprise leader. Officiellement, l’entreprise s’appelle « La Flotte », ce qui semble plus distingué. Au 53A Sir John Pope Hennessy Street, le propriétaire et directeur Kadrass Soobaroyen et sa charmante épouse Priscilla, tous deux, comme la plupart des Mauriciens, d’origine indienne, exposent fièrement un atelier bien aménagé et de nombreux mètres carrés de salles d’exposition remplies de maquettes de bateaux. Pour toute personne intéressée, le magasin est accessible à pied en une demi-heure depuis la gare routière centrale. (Maurice dispose d’un excellent réseau de lignes de bus reliant de manière fiable tous les endroits de l’île et évitant tout besoin de louer une voiture).

Bobato fabrique des maquettes depuis vingt ans et emploie actuellement dix-huit personnes. Trois travaux dans une fonderie interne produisant, entre autres, le curieux Bobato construit des modèles depuis vingt ans et emploie actuellement dix-huit personnes. Trois travaillent dans une fonderie interne produisant, entre autres, de curieuses roues à partir de lingots de zinc et, sur un tour, des canons miniatures en laiton – qui peuvent être achetés individuellement par les clients. Douze hommes et femmes sont chargés de la construction proprement dite des navires, de la quille à la tête de mât. Trois autres s’occupent du service client, ce qui les tient bien occupés, car les affaires vont bon train.

Une si grande authenticité qu’il faut admirer !

Bossman Kadress mentionne, non sans satisfaction, que les navires sont construits exactement selon les plans de construction originaux obtenus du Musée de la Marine de Paris. Parfois, les clients apporteront leurs propres plans, qui bénéficieront naturellement du même soin et d’un effort méticuleux pour maintenir l’authenticité. Et parfois Bobato peut suivre son propre chemin, comme reconstruire la « Licorne » (français, « La Licorne ») de la célèbre série de bandes dessinées Tintin, en traçant les dessins de l’artiste Hergé à la fraction de centimètre, y compris le capitaine Haddock, en zinc. Tintin et la « Licorne » constituent également le logo de la société Bobato, bien en vue sur la rue Hennessy. Il est des plus agréables de flâner dans les salles d’exposition bien garnies pour voir les innombrables modèles, qui méritent tous le nom de beau bateau.

Naturellement, Kadress Soobaroyen est très fière de guider ses visiteurs étrangers à travers les ateliers, où des hommes et des femmes au sourire poli s’éloignent, aménageant peut-être l’un des bateaux sur les stocks, ou s’occupant de travaux de gréement compliqués. La longue expérience pratique a conduit à une sécurité incroyable dans le processus de construction, résultant en un travail rapide, propre et précis. L’auteur était principalement fasciné par ces roues en zinc émergeant de la fonderie, ressemblant à première vue à des pièces de bicyclette, jusqu’à ce que Kadress explique leur fonction. Les roues sont en fait composées de petits objets, dont des figures de marins, disposés en cercle à partir desquels ils pouvaient être détachés et installés dans les modèles. Tout cela a été décrit dans un français courant. Alors que l’autre langue officielle de Maurice est l’anglais, la plupart des insulaires préfèrent parler français ou créole, un patois terriblement brouillé que même un parisien pourrait ne pas comprendre.

Il convient de mentionner que Curepipe, située à environ 1700 pieds d’altitude, est la ville la plus élevée de l’île. Il en résulte un climat agréable, bien que beaucoup de pluie puisse tomber pendant la mousson d’octobre à janvier. Et comment arrive-t-on à l’île Maurice ? De Londres et d’autres grands aéroports européens, dans certains cas sans escale. Préparez-vous donc à rester assis au moins dix heures dans la boîte. Mais une compensation suffisante vous attendrait à votre arrivée sous la forme d’indigènes très sympathiques, de belles plages, de brises douces et d’hébergements généralement plus abordables que dans la joyeuse vieille Angleterre. Et peut-être un beau bateau dans vos bagages au retour ? Soyez assuré que les Curepipers veilleront à ce qu’il soit emballé de manière absolument à l’épreuve des avions.

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